홀로된 동반자 이희호 여사

김대중 전 대통령의 동교동 자택 대문에는 `김대중’, `이희호’라고 쓰인 문패가 나란히 걸려있다.

김 전 대통령은 자서전 `나의 삶 나의 길’에서 “문패는 아내에 대한 감사와 존경의 발로”라며 “이 문패를 대할 때마다 아내에 대한 동지 의식이 무럭무럭 자라났다”고 적었다.

유복한 기독교 가정에서 태어난 이 여사는 서울대 사범대를 졸업하고 당시에는 드물게 미국에서 유학까지 한 엘리트 여성운동가였다.

이 여사가 2년 연하의 김 전 대통령과 처음 만난 것은 1951년 피란지 부산에서였다. 당시 전쟁통에 지인의 소개로 몇 차례 대면했던 이 여사는 10년 뒤 첫 부인과 사별한 김 전 대통령을 우연히 다시 만나 1962년 운명적인 결혼에 이르게 된다.

이 여사는 스스로 `꿈이 큰 남자의 밑거름이 되자고 결심하고 선택한 결혼’이라고 밝혔듯 김 전 대통령이 옥고를 치를 때는 옥바라지로, 미국 망명 때는 후견인으로, 가택연금 때는 동지로, 야당 총재 시절에는 조언자로 정치 역정을 함께 했다.

내란음모 사건으로 김 전 대통령이 사형 판결을 받았을 때는 지미 카터 미대통령에게 구명을 청원하는 편지를 보내는 등 국제사회를 향해 구명 운동을 벌였고, 각종 선거 때는 전국을 누비며 헌신적으로 지원유세에 나섰다.

특히 청와대의 안주인이 된 뒤에는 여성과 아동 인권 신장에 힘썼다. 당시 여성부가 신설되고 여성의 공직 진출이 확대되자 `국민의 정부 여성정책 뒤에는 이희호가 있다’는 말까지 나올 정도였다.

그는 2000년 남북정상회담과 노벨평화상 수상 등 김 전 대통령이 누린 감격의 순간에도 함께했다. 이 여사가 기억하는 “우리 생애 최고의 순간”이었다.

하지만 김 전 대통령이 정치인으로서 정상에 오른 뒤에도 시련은 계속됐다. 바로 ‘홍삼 트리오’라는 신조어까지 만들어낸 아들들의 비리 문제였다. 이 여사는 2002년 자신의 유일한 친자인 3남 홍걸에 이어 차남 홍업이 불법 정치자금 수수 혐의 등으로 잇따라 구속되는 참담함을 맛봐야 했다.

이 여사는 이 때를 남편이 사형선고를 받았을 때보다 더 힘들었던 때라고 했다. 이 여사는 당시 “내가 죄인”이라며 가슴을 쳤고 김 전 대통령의 건강은 이때부터 급속히 쇠약해졌다.

이 여사는 김 전 대통령의 퇴임 후에도 늘 공식석상에 남편과 함께 했다. 2007년 재보선과 2008년 총선에서 차남 홍업씨를 위해 불편한 몸을 이끌고 지원유세에 나서기도 했다.

이제 김 전 대통령과 길고 험난했던 ‘동행’을 마감한 이 여사는 먼저 떠난 남편을 그리면서 손자들의 재롱에 즐거워하는 평범한 노인의 삶을 이어가게 됐다./연합

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