클린턴, 김정일후계발언 여파 `주목’

힐러리 클린턴 미 국무장관이 김정일 북한 국방위원장의 후계 문제를 언급함에 따라 향후 한반도 정세에 어떤 변수로 작용할지 관심을 모은다.

클린턴 장관은 19일 방한에 앞서 가진 기내 인터뷰에서 “북한에서 무슨 일이 일어나고 있고 어떤 후계 구도가 형성될 것이며 그것이 무슨 의미를 갖는지 등 많은 우려에 직면해 있는 한국으로서는 지금이 중요한 시기라고 생각한다”면서 북한 리더십에 변화 조짐이 감지되고 있음을 암시하는 발언을 했다.

그는 또 “권력 승계가 일어나면 그것이 평화적이라 하더라도 더 큰 불확실성을 야기하고 북한 내부에서 권력을 공고화하기 위한 수단으로 더 도발적인 행위를 촉발시킬 수 있기 때문에 (북한 권력 내부에) 압력이 증가할 수 있다”고 지적, 최근 북한의 미사일 발사 위협과 대남 강경 공세가 후계구도를 둘러싼 북한 내부의 이상기류와 무관치 않다는 분석에 힘을 싣기도 했다.

이 발언은 클린턴 장관이 미리 준비한 발언이 아니라 질문에 답하는 과정에서 나온 것으로 전해졌다.

한 외교 소식통은 20일 “클린턴 장관의 어제 후계 발언은 북한 관련 정보가 불투명하기 때문에 주의깊게 지켜봐야 한다는 점을 말한 것”이라며 “최근 누구를 후계자로 지정했다는 등에 대해 정보가 있어서 한 발언이 아니라 상황이 불투명하다는 점을 강조한 것으로 봐야 한다”고 말했다.

그럼에도 클린턴 장관의 발언은 최근까지 와병설에 시달린 김 위원장의 `영도’와 관련, 미국 정부가 미묘한 변화 조짐을 감지한 것 아니냐는 해석을 낳았다.

특히 미국의 국무장관이 오바마 정부 출범 이후 첫 북미대화가 이뤄지기도 전에 북한이 가장 민감해 하는 리더십 문제를 거론했다는 점에서 `포스트 김정일’ 시대 북한의 급변사태에 대한 대비 문제를 공론화하기 위한 포석이라는 분석도 제기됐다.

동국대 고유환 교수는 “미국은 `김정일 이후’도 대비해야 한다는 점에 주목하고 있는 것일 수 있다”며 “미국은 북한 김정일 정권과 협상을 하지만 그 이후에 있을 여러 변수의 시나리오에 대해서도 관심을 갖고 있음을 언급한 것으로 보인다”고 분석했다.

다른 일각에서는 김 위원장의 건강에 이상이 있다는 것이 정설로 받아들여지는 상황에서 `포스트 김정일 시대’의 혼란으로 인해 북한이 핵 통제불능 상태가 될 수 있음을 중시, 북핵 문제의 시급성을 상기하고 유관국들과 그 책임을 공유해야 한다는 메시지를 보낸 것으로 해석하고 있다.

클린턴 장관의 발언을 놓고 해석이 분분하지만 가장 큰 관심사는 장거리 미사일 카드를 만지작 거리고 있는 북한의 반응이다.

일각에서는 `후계’를 언급한 클린턴 장관의 발언이 연초 예년의 2배에 달하는 공개활동을 소화하며 오바마 행정부를 향해 건재를 과시하고 있는 김 위원장과 북한을 자극할 소지가 없지 않다고 보고 있다.

연초 김 위원장의 빈번한 대외 활동이 후보시절 `북한.이란의 정상과 조건없이 만날 용의’를 표한 버락 오바마 대통령과의 직접 협상을 기대한 것이라는 게 대체적인 해석인 마당에 클린턴 장관이 북한의 후계를 언급함으로써 그런 기대에 찬물을 끼얹었을 수 있다는 얘기다.

그러나 클린턴 장관은 20일 기자회견에서 전날 발언에 대해 부연설명, 확대해석을 경계하는 모습을 보였다.

그는 `북한 후계구도와 관련한 발언으로 북한의 반발이 우려되지 않느냐’는 질문에 “그런 우려는 없다”고 잘라 말한 뒤 “(어제 북한과 관련한) 어떤 비밀 정보를 얘기한 것이 아니었다”며 “분명한 후계자 구도가 없고, 부통령도 없고, 수상도 없는 정부에 관여할 때 (후계의 문제를) 생각해 봐야 한다”고 말해 원론적인 차원의 발언이었음을 시사한 것이다.

그러면서 클린턴 장관은 “우리의 목표는 지금 현재 있는 북한의 그 정부에 대처하고 현존 리더십(지도자)을 어떻게 6자회담 틀로 복귀시킬 것이냐는 것”이라며 김정일 국방위원장이 장악하고 있는 현재의 북한 정부를 협상 대상으로 상정하고 있음을 분명히 했다.

그런 만큼 북한은 언론에 보도된 클린턴 장관의 최초 발언과 기자회견에서 한 설명, 그외의 다른 대북 메시지 등을 종합적으로 평가한 뒤 대응 여부 및 수위를 정하게 될 것이란 게 대다수 전문가들의 예상이다./연합

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