클린턴, ‘北후계’ 거론…“北·中에 보내는 메시지”

힐러리 클린턴 미 국무장관이 ‘포스트 김정일’ 문제를 꺼내며 북한의 지도체제 변화에 따른 도발 가능성을 언급한 것을 두고 북핵 등 한반도 정세에 어떤 영향을 미칠지 해석이 분분하다.

힐러리 클린턴 미 국무장관이 19일 방한에 앞서 수행기자들과 가진 간담회에서 “북한 내부에서 권력교체가 있을 경우 불확실성이 증대되며 도발적인 행동도 늘어날 것”이라면서 “누가 김정일 북한 국방위원장의 뒤를 이을 것인지에 대한 불확실성을 감안할 때 북한 핵 문제에 대한 전략을 신속히 마련할 필요가 있다”고 말했다고 외신들이 전했다.

클린턴 장관은 특히 “이 같은 상황에서 우리의 목표는 북한의 행동에 효과적으로 영향을 줄 수 있는 전략을 마련하는 것”이라고 밝혀 한국, 중국 등과 북한 체제 변화 가능성에 대해 논의하겠다는 의지를 피력했다.

클린턴 장관의 이 같은 말은 김정일의 ‘와병설’이 불거진 이후 북한 내부에서 후계체제 논의 움직임이 감지되고, 북한의 대남·대미 비방 수위가 높아지고 최근 ‘대포동2호’ 미사일 발사 움직임까지 포착된 상황에서 나온 언급이라는 점에서 주목된다.

또 첫 해외순방지로 아시아(일본·인도네시아·한국·중국)를 택한 클린턴 장관의 발언임을 감안할 때 이번 발언은 시사하는 바가 크다. 국무부도 클린턴 장관의 발언이 사견이 아님을 밝혔다.

북핵 및 북한문제에 대한 전면적인 검토과정에 들어간 오바마 행정부 내에서 내부 조율을 거친 발언이라는 셈이다.

한 대북전문가는 “부시 행정부가 한반도 비핵화 차원에서 6자회담에 주력하던 것에서 한 걸음 더 나아가 김정일 체제 이후의 북한에 대해서까지 큰 구상을 갖고 우방국과 논의를 시작해나가겠다는 의지 표명”이라고 해석했다.

클린턴 장관도 “한국과 중국으로부터 직접 그들이 생각하고 있는 다음 단계가 무엇인지 듣기를 원하며 우리는 분명히 몇 가지 구상을 하고 있지만 책임을 공유하기 원한다”고 말했다.

부시 행정부 때처럼 ‘핵폐기만 해라’는 식의 접근에서 후계구도 등 북한문제 전반에 대한 검토를 통해 종합적으로 접근하겠다는 의지다. 한 정부소식통은 “차후 북한문제의 어젠다를 선점해 계속해서 중국 등 관련국들을 리드하겠다는 의지의 표현”이라고도 해석했다.

일단 클린턴 장관의 발언은 북한의 최근 군사적 긴장 조성에 대한 경고로 읽혀진다. 후계구도에 따른 내부 체제단속용 군사적 도발을 해선 안된다는 강한 문제제기인 셈이다.

윤덕민 외교안보연구원 교수는 “계산된 의도적 발언”이라며 “현 북한의 군사적 위협이 과거 김정일의 국방위원장 취임 과정에서 ‘준전시상태’ 등 긴장을 조성하면서 후계구도를 완성했던 모습과 흡사한 점에 주목, 후계구도를 만드는 과정이라고 보고 이 같이 발언한 것”이라고 말했다.

윤 교수는 “국무장관의 발언을 통한 미국의 의도는 북한의 강경드라이브에 대해 ‘너희들 수를 다 알고 있다’는 식의 경고를 보낸 것”이라며 “클린턴 장관의 ‘남한과 대화가 안 되면 미북 관계정상화도 없다’는 발언도 같은 맥락”이라고 덧붙였다.

유호열 고려대 교수도 “오바마 행정부에서 검토된 발언으로 읽혀진다”며 “후계구도 과정을 빌미로 긴장을 악화시키고 군사적 도발 등을 하지 말라는 얘기일 수 있고, ‘포스트 김정일’에 대해 중국과 협의할 수 있다는 메시지일 수 있다”고 말했다.

이처럼 클린턴 장관이 북한이 입버릇처럼 말하는 ‘최대 존엄’인 김정일이 건재를 과시하고 있음에도 불구하고 ‘후계’문제를 공식 언급함에 따라 북한의 반응도 주목된다.

버락 오바마 대통령이 ‘직접 대화’ 가능성을 시사했고, 북한 역시 그 같은 기대감에 따라 미국을 직접 자극하기 보다는 ‘관심 끌기’에 국한한 상황에서 클린턴 장관의 발언은 북한의 기대에 ‘찬물’을 끼얹었을 수 있다는 평가다.

윤 교수는 “북한은 당분간 ‘벼랑끝 전술’을 계속 유지하겠지만 이번 클린턴 발언 자체는 북한에 한 방 먹인 것”이라고 풀이했다.

유 교수도 “북한이 가장 민감해 하는 ‘최대 존엄’을 거론하며 혼란 가능성에 대해 언급한 것에 대해 북한은 내심 자존심 상해할 것”이라면서도 “미국이 ‘섣부른 도박을 하지 말라’는 경고성 메시지를 보낸 만큼 북한도 중국과의 협상 결과를 지켜볼 것”이라고 예상했다.

그러나 클린턴 장관은 20일 기자회견에서 전날 발언에 대해 부연설명, 확대해석을 경계하는 모습을 보였다. 그는 ‘북한 후계구도와 관련한 발언으로 북한의 반발이 우려되지 않느냐’는 질문에 “어떤 비밀 정보를 얘기한 것이 아니었다”며 “그런 우려는 없다”고 잘라 말했다.

그러면서 클린턴 장관은 “우리의 목표는 지금 현재 있는 북한의 그 정부에 대처하고 현존 리더십(지도자)을 어떻게 6자회담 틀로 복귀시킬 것이냐는 것”이라며 현 정부를 협상 대상으로 상정하고 있음을 분명히 했다.