김정일, 클린턴 통한 메시지 주목

북한에 억류된 미국 국적 여기자 2명의 석방을 위해 방북하는 빌 클린턴 전 미국 대통령이 김정일 국방위원장을 면담할 가능성이 매우 큰 것으로 관측된다.

이에 따라 김정일-클린턴간 면담 여부보다는 이 면담을 통해 김정일 위원장이 미국에 보낼 메시지와 그에 따른 북미 대결구도의 대화구도로의 전환 여부가 더 큰 관심사다.

대북 전문가들은 지미 카터 전 미 대통령이 1994년 방북했을 때 당시 김일성 주석을 만난 전례나 현재 국제사회의 강력한 제재와 압박에 처해있는 북한의 ‘위기’로 미뤄 김정일 위원장이 클린턴 전 대통령을 만날 것이라는 데 거의 일치된 전망을 내놓고 있다.

카터 방북 당시 북한은 제1차 북핵위기 속에서 미국의 북한 영변 핵시설 공격 검토 등 북미관계가 군사적 충돌로 치달을 정도로 긴장해지자 카터의 방북을 전격 수용, 북미 대결구도를 누그러뜨리고 남북정상회담에 합의함으로써 1차 핵위기를 넘겼다.

클린턴 전 대통령은 특히 임기 말에 직접 방북해 김정일 위원장과 정상회담을 가지려 했었고, 북한도 이를 고대했던 만큼 김 위원장이 클린턴 전 대통령을 면담할 것이라는 게 일반적인 관측이다.

북미 양자는 클린턴 대통령 시절인 2000년 조명록 국방위 제1부위원장의 방미와 올브라이트 국무장관의 방북, 북미공동코뮈니케 발표 등을 거쳐 클린턴 대통령의 방북과 북미 정상회담을 적극 추진했지만 클린턴 대통령이 중동문제에 발목이 묶이는 바람에 성사되지 못했다.

클린턴 전 대통령은 또 단순히 전직 대통령이 아니라 현재 미국의 대북정책을 이끌고 있는 힐러리 클린턴 미 국무장관의 남편이라는 ‘이점’도 갖고 있다.

결국 북한은 클린턴 전 대통령이 현재의 긴장한 북미관계를 푸는 데 결정적인 영향력을 발휘할 수 있다는 판단아래 김 위원장과의 회동을 통해 북미관계를 복구하고 국제사회의 강력한 제재를 누그러뜨리려 할 것으로 보인다.

후계체제 구축에 중점을 두고 강행한 장거리 로켓 발사와 제2차 핵실험이 북한의 고립을 가중하고 2012년 경제강국 건설 목표와 어린 김정운으로의 안정적인 후계구축을 어렵게 만든 상황에서 현재의 난국을 돌파할 수 있는 길을 찾으려 할 것으로 예상된다.

미국 정부는 클린턴 전 대통령의 방북 목적이 억류된 여기자 문제 해결이라고 못박고 있으나, 북한으로선 여기자 문제에 한정시키지 않고 김정일-클린턴 회동을 통해 북미관계를 포괄적으로 논의하는 절호의 기회로 삼으려 할 것이라는 게 전문가들의 일치된 전망이다.

다만 김 위원장의 건강상태가 클린턴 전 대통령과 면담에 변수가 될 수 있다.

김 위원장은 작년 8월 뇌혈관계 질환으로 쓰러졌다가 재기해 어느 정도 건강을 회복했으나 올해 2/4분기 들어 후유증으로 건강이 급속히 악화되고 있는 것으로 알려졌다. 김 위원장이 지난 4월말 방북한 러시아의 세르게이 라브로프 외교장관을 관례와 달리 면담하지 않은 배경에 러시아에 대한 불만 표시와 함께 그의 건강문제 가능성도 제기됐었다.

그러나 김 위원장의 절룩거리는 다리와 불편한 왼손, 눈에 띄게 살이 빠진 모습 등 김 위원장의 건강이 좋지 않다는 신호는 이미 북한 당국이 단계적으로 외부에 공개해 기정사실화한 만큼 그의 건강 문제가 클린턴 전 대통령과 면담에 큰 장애는 되지 않을 것으로 보인다.

특히 김 위원장의 건강상태에 국제사회의 시선이 집중된 가운데 김 위원장과 클린턴 전 대통령간 면담이 불발할 경우 그 원인으로 북미간 의제 차이보다는 김 위원장의 건강문제가 부각되고, 그에 따라 북미협상보다는 북한 체제의 장래라는 이슈로 초점이 이동할 것인 만큼 김 위원장은 무리를 해서라도 면담할 가능성이 크다.

장용석 평화문제 연구소 연구실장은 “김 위원장이 건강때문에 클린턴 전 대통령을 만나지 못하지는 않을 것이고 그의 방북을 수용했을 때에는 김 위원장과의 회동까지 이미 준비했을 것”이라며 “김 위원장이 건강이 좋지 않아 많은 얘기를 하지 않을 수는 있지만 강석주 외무성 제1부상 등이 배석해 대화에는 큰 문제가 없을 것”이라고 말했다./연합

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