김정일 최측근 리철 제네바 대사 곧 이임

북한 김정일 국방위원장의 최측근인 리철(李徹) 주 제네바 북한대표부 대사가 30여 년의 스위스 생활을 마치고 이르면 이달 하순께 이임할 것으로 알려졌다.


10일 스위스 베른의 한 외교 관계자에 따르면 리철 대사가 교체될 것이라는 소문이 현지 외교가에 널리 퍼져 있으며, 그 배경을 놓고 여러 관측과 해석이 나오고 있다.


이 관계자는 “리 대사가 이임하는 것은 거의 확정적인 것 같다”며 “다만 이임 시기가 수주일 내가 될지, 1~2개월 정도 더 걸릴지는 아직 분명치 않다”고 말했다.


이 관계자는 또 “리 대사가 스위스에 주재한 기간이 워낙 오래된데다, 서방 언론 등에서 김정일 국방위원장의 ‘비자금 관리인’이라는 보도가 가끔 나와서 늘 주목을 받아온 인물이기 때문에 각국 대사관에서 호기심을 갖는 것 같다”고 말했다.


리 대사는 1980년 제네바 주재 북한대표부 공사로 부임하며 제네바와 첫 인연을 맺었고, 북한이 유엔에 가입하기 전인 1987년부터 제네바 UN사무국 주재 상임대표부 대사로 활동했으며 1998년부터는 주 스위스 대사를 겸임해왔다.


리 대사는 서방언론에 의해 김정일 국방위원장의 ‘비자금 관리인’으로 소개돼 온데다, 김 위원장의 세 아들인 정남(39), 정철(29), 정은씨(27) 등이 모두 스위스에서 국제학교와 공립학교를 다닌 점 때문에 ‘측근 중의 측근’으로 알려져 왔다.


또 고(故) 김일성 주석과 김정일 위원장 등 북한 최고위층의 지병 치료를 위해 1991년부터 프랑스 의료진을 연결시키는 데도 핵심 역할을 한 것으로 보도됐다.


하지만 북한 측은 비자금 문제가 서방인사들의 입을 통해 거론될 때마다 강력히 부인해 왔다.


지난 2006년 4월에는 크리스토퍼 힐 당시 미 국무차관보가 서울에서 북한이 스위스에 40억 달러를 비밀리에 예치하고 있다고 발언한 사실이 보도되자 “공화국의 영상(이미지)을 손상시키기 위한 미 행정부의 상투적인 모략”이라며 강하게 반발하는 성명을 내기도 했다.


제네바 주재 각국 외교관 가운데 최장수인 리 대사의 교체 배경을 놓고 스위스 외교가에서는 다양한 해석이 나오고 있다.


1935년생인 리 대사가 올해 75세의 고령임을 감안해 내려진 조치일 것이라는 해석으로부터 북한 내에서 김 위원장의 3남인 김정은 씨로의 권력승계 준비작업이 진행 중인 것과 무관치 않다는 정치적 해석에 이르기까지 여러 관측이 제기되고 있다.


한편 리 대사의 후임으로 누가 임명될지에 대해서는 아직 알려지지 않았다. /연합